巴西出生的小头婴儿数量惊人激增的背后是什么

去年,数以千计的巴西新生儿头部异常小,脑部可能受损。 2015 年,该国报告了近 3,000 例不治之症,称为小头畸形,大约是前一年的 20 倍。 在大多数病例发生的东北部,政府官员已经宣布进入紧急状态。 现在,国际研究人员和巴西当局正急于解决这个问题。

问题是他们不确定究竟是什么导致了这种现象或如何解决它。 他们确实有一个强烈的嫌疑人——一种称为寨卡病毒的蚊媒疾病,通常会导致短期皮疹和关节疼痛,并且正在巴西的相同地区肆虐。 已经有证据表明该病毒可以穿过胎盘屏障:在帕拉伊巴州两名患有小头畸形胎儿的孕妇的羊水中检测到寨卡病毒。 更重要的是,来自同一属的病毒一旦到达中枢神经系统就具有复制的能力,这提供了一些迹象,表明这些病毒最初是如何潜在地导致小头畸形的。

然而,以前从未有人知道寨卡病会导致小头畸形。 (小头畸形通常是由怀孕期间接触有毒物质、遗传异常或怀孕期间的疾病(如风疹或疱疹)引起的)。 再说一次,科学家们对寨卡病毒也知之甚少。 事实上,直到 2007 年,只有零星病例(至少是实验室确诊病例),自 1947 年在乌干达发现以来,在非洲和东南亚小规模爆发。

现在,寨卡病毒正迅速跨越新领域。 2015 年 5 月,巴西报告了首例寨卡病毒病例,到 2015 年 12 月,该病毒已进入中美洲和南美洲的多个国家,例如哥伦比亚和墨西哥,甚至出现在波多黎各岛上。 快速传播表明寨卡病毒发生了变化,科学家们正在争分夺秒地查明这一变化。 令人担忧的是,寨卡病毒还与吉兰-巴雷综合征的未来发展有关,这是一种可能导致瘫痪的自身免疫性疾病。

研究人员知道,像寨卡病毒这样的病毒可以通过变异变得更加健康,从本质上讲,它可以更容易地从一个宿主传播到另一个宿主以求生存。 但是,专为帮助它穿过母婴之间的天然胎盘屏障而设计的突变不一定对病毒太有益,因为它已经以更传统的方式成功传播,蚊媒病毒疾病专家斯科特韦弗说。位于加尔维斯顿的德克萨斯大学医学分部 (UTMB)。 他说,其快速传播的一个更可能的可能性是,该病毒近年来可能已经适应了更高水平的病毒血症,或者任何给定的一滴血液中都存在更多病毒。 这将使寨卡病毒以更高的速度传播,因为它会增加蚊子在叮咬受感染的人后感染病毒并将其传播给另一个人的机会。 这种病毒血症的一个附带好处是,尽管该病毒在穿越胎盘屏障的能力方面不会有任何先天性的增加,但其高浓度可能会增加其实现飞跃的机会。 UTMB 的 Weaver 团队现在正在研究这种病毒,希望能找到这样的答案。

但这项工作并不能确定寨卡病毒是否确实助长了小头症病例。 为此,应巴西当局的要求,UTMB 的其他研究人员加入了一个更大的团队,试图加强寨卡病毒与小头畸形之间的联系。 两名 UTMB 研究人员 Nikos Vasilakis 和 Shannan Rossi 圣诞节期间在巴西帮助建立诊断能力,以检测出生时脐带血是否有寨卡病毒迹象。

他们正在寻找的迹象在于新生儿的抗体。 因为寨卡病毒的抗体看起来很像登革热或黄热病的抗体(这两种在巴西很常见),所以很难检测孕妇是否感染了寨卡病毒或过去是否患有其他疾病。 但是,对最近暴露后出现的脐带血抗体(称为免疫球蛋白 M 抗体,或 IgM)进行实验室测试,将使科学家能够检测胎儿是否感染了寨卡病毒,以及它是最近发生的(不像测试会发现更长时间)从妈妈那里传播的术语抗体)。 韦弗说,从理论上讲,这些测试也可能会检测出外观相似的登革热病毒并混淆结果,但这种假阳性的机会很少见,因为胎儿登革热感染非常罕见。 “通过尝试通过采样脐带血在出生时诊断出更多这些病例,他们可能会更多地了解这些胎儿是如何被感染的,”他说。

即使没有这些数据,也已经有迹象表明寨卡病毒与小头畸形的联系不仅仅是地理上的巧合。 也有报道称,在巴西北部帕拉州的一名小头畸形婴儿的血液组织中检测到来自寨卡病毒的遗传物质。 (那个婴儿在出生后五分钟内就死了。)而且,有趣的是,一些继续生下小头畸形孩子的妇女还记得怀孕期间有皮疹——这是寨卡病毒的潜在但不是明确的症状。 此外,在巴西以外的法属波利尼西亚,有报道称,在与寨卡病毒爆发相关的地区,过去几年出生的婴儿的中枢神经系统问题异常增加。 对这些母亲的进一步实验室测试发现,至少其中一些母亲可能感染了无症状的寨卡病毒。

但是,这些信息本身还不是密不透风的。 在巴西,即使政府推出公共卫生教育和蚊子控制工作,进一步调查仍在继续。 如果新的脐带血信息和其他研究很快证实寨卡病毒与小头畸形症之间的联系,也许这将进一步推动开发寨卡病毒疫苗——可能是通过调整已经用于寨卡病毒表亲登革热的疫苗。

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